Facebook wil onze gedachten omzetten in tekst

Het meest futuristische researchteam van Facebook, Building 8, werkt de komende jaren aan een technologie om 100 woorden per minuut te typen, rechtstreeks vanuit de hersenen.

Het businessmodel van Facebook is gebaseerd op onze aandacht. Hoe meer tijd we spenderen op het netwerk, hoe beter ze hun gebruikers leren kennen, hoe beter en duurder de informatie die ze kunnen doorverkopen aan adverteerders.

Alleen worden we ons steeds meer bewust van de tijd die we verliezen aan de apps die schreeuwen om aandacht. Er gaan regelmatig stemmen op dat we het minivenster op de grote wereld beter af en toe links laten liggen. Enkel zo kunnen we ons weer concentreren op de zaken die echt belangrijk zijn.

Een foute reactie, vindt Regina Dugan van Facebook. Verdere technologische ontwikkeling zal ons beter doen omgaan met de tweespalt tussen het hier en nu en de digitale wereld. “Bestaande technologie stelt ons vandaag nog onvoldoende in staat om de informatie en de gedachten in onze hersenen snel genoeg te delen.”

 

Ze vergelijkt het proces achter onze taal met het streamen van hogeresolutiefilms via een modem uit de jaren 90. “Taal is een compressie van je gedachten. Dat is de reden waarom we zo jaloers zijn op goeie schrijvers en po√ęten”, gaat Dugan voort. “Zij slagen er veel beter in om die gedachten te vertalen in woorden.”

Dugan en haar team neurowetenschappers en ingenieurs zijn ervan overtuigd dat ze technologie kunnen ontwikkelen die gedachten kan omzetten in woorden. Aan een snelheid van honderd woorden per seconde om precies te zijn. Op die manier moeten we niet meer naar onze smartphone grijpen en blijven we in contact met de wereld rondom ons.

Het gaat trouwens niet om het ontcijferen van willekeurige gedachten. Daarmee countert Dugan meteen criticasters die in de ontwikkeling van de technologie een nieuwe vorm van privacyschending zien. “We concentreren ons enkel op het deel in het brein dat verantwoordelijk is voor spraak.”

Wouter Duyck, professor cognitieve psychologie (UGent), is niet onder de indruk van de stoere voorspellingen van Facebook. Meer zelfs, het is volgens hem absolute onzin. “Het is niet omdat je technologische wonderen kunt verrichten, dat je de complexiteit van onze hersenen in een paar jaar ontmantelt.”

Hij verwijst naar een wetenschappelijk onderzoek dat nog niet gepubliceerd is. “Wij wilden weten of de hersenactiviteit wijzigt wanneer je een andere taal spreekt.” Met andere woorden: tonen Spaans sprekende hersenen een andere activiteit dan Mandarijn sprekende hersenmassa’s?

Op dit moment kennen we de gebieden in de hersenen die verantwoordelijk zijn voor onze spraak en taal. Maar daarmee achterhaal je nog niet aan welke woorden we precies denken.

“Elk woord zit in een groepje hersencellen. Om te weten wat iemand denkt, moet je perfect kunnen monitoren welke hersencellen actief zijn en welk woord ze vertegenwoordigen.” Facebook denkt dat met een geavanceerde lasertechnologie te kunnen ontcijferen.

Maar zo vanzelfsprekend is dat niet. Hersengolven meet je via microvoltages en die moet je proberen opvangen doorheen haar, huid en een dikke schedel. In Duycks experiment kreeg een testpersoon tien woorden mee waar hij aan mocht denken. Die woorden werden nauwkeurig gekozen. “De woorden in ons experiment moesten in de hersenen zo ver mogelijk uit elkaar liggen, anders konden we nooit het verschil zien”, vertelt Duyck

Om te monitoren aan welk van de tien woorden de testpersoon denkt, ondergaat die een fMRI-scan (een scanner die de hersenactiviteit meet) van een uur. Nadien worden de data door een computer geanalyseerd. Ook dat neemt een volledige dag in beslag. Bovendien houden de wetenschappers rekening met een relatief grote foutenmarge.

De belofte van Facebook dat gedachten lezen dichterbij is dan we denken, lijkt voorbarig. En dan is de vraag nog niet beantwoord of we Facebook wel toegang willen geven tot die gedachten.

FREEK EVERS

(verschenen in De Morgen, 21 april 2017, pdf)

Share on Facebook0Tweet about this on TwitterEmail this to someoneBuffer this pageShare on LinkedIn0Share on Google+0Print this page

Comments are closed.

Post Navigation